Ja Morant regresa al espacio seguro con los Grizzlies: comodidad, compañeros de equipo y estudio cinematográfico

NUEVA ORLEANSHoras antes del partido de mediados de diciembre contra los Houston Rockets, Ja Morant, vestido con el equipo de práctica de los Memphis Grizzlies, está acurrucado en un asiento junto a la cancha y sonríe para sí mismo mientras hojea su teléfono, relajándose después del tiroteo matutino.

Morant está hoy de un humor particularmente jocoso. Quizás sea porque los días de su suspensión están llegando a su fin y el joven de 24 años se acerca a su regreso, pero no es el único que está de buen humor hoy. Hay un ambiente alegre en el Toyota Center, desde los compañeros de equipo hasta los miembros del personal.

Las mañanas previas a los partidos suelen ser así: un ambiente relajado y tranquilo donde los jugadores pueden disfrutar de un poco de camaradería, al menos antes de lo que traiga la noche. Y para un equipo de Memphis de 6-16 que enfrenta las presiones de una campaña de temporada regular sin jugadores clave y que lucha por mantenerse al día con los Jones de la Conferencia Oeste, es el ojo de la tormenta.

Unos minutos más tarde, se ve a un miembro del personal del equipo social de los Grizzlies caminando dos filas detrás de donde está sentado Morant, cámara en mano. En lo que se ha convertido en una especie de tradición, Morant le pide al empleado su cámara. Es base a tiempo completo pero, por el momento, también es el fotógrafo no oficial del equipo.

Morant, ahora con la cámara, se desplaza hacia el lado opuesto de la cancha donde Xavier Tillman y Jake LaRavia todavía están realizando tiros en suspensión. Morant está en modo armador (no sabe cómo desactivarlo), tomando el control y tomando fotografías de sus compañeros de equipo desde diferentes ángulos.

“¡Mi hijo consiguió esa película para el ‘Gram!” -exclama Morant-.

Cruza la mitad de la cancha y se dirige al guardia veterano Marcus Smart, quien quiere divertirse y se embarca en su sesión de fotos con abundantes poses. Como un escolta All-NBA que escanea una defensa, Morant rápidamente localiza al centro Bismack Biyombo sentado cerca de la línea de fondo, estirado como si estuviera en primera clase.

“Tengo que conseguir este”, dice Morant, mientras Biyombo le levanta el pulgar. La sala se llena de risas.

“Nuestro estado de ánimo ha sido el mismo”, dijo el delantero de los Grizzlies, Ziaire Williams. El Atlético. “No hemos ganado partidos, pero aún así llegamos con la mentalidad de que vamos a ganar el próximo partido, vamos a jugar juntos y jugar duro”.

Momentos como estos (momentos divertidos y tontos con sus compañeros de equipo) son cuando Morant parece más feliz. No son cosas que deban darse por sentado. Ya no.

Hace seis meses, Morant fue suspendido por el comisionado de la NBA, Adam Silver, por un mínimo de 25 juegos “por conducta perjudicial para la liga”, luego de que Morant fuera visto en Instagram Live posando con un arma, su segunda infracción de este tipo en tres meses. Antes de poder regresar, tendría que cumplir plenamente con Silver y la NBA.

Ese tiempo alejado del equipo, al no poder contribuir activamente en los partidos, le costó caro a los Grizzlies. También le costó a Morant ser alejado de algo que realmente ama.

“Se notaba que la suspensión lo estaba desgastando un poco, como le sucedería a cualquiera a quien le quitan el juego”, dijo Desmond Bane. El Atlético. “Pero a través de su trabajo, su familia, nosotros, jugando a las cartas, cualquiera que sea el caso, el simple hecho de interactuar le ayudó a superarlo”.

Morant ha vuelto ahora. Pero para que él y los Grizzlies continúen donde lo dejaron y recuperen a Memphis en la conversación de contendientes, primero comienza con la madurez por parte de Morant. También será necesario un cierto nivel de comodidad, inclusión y, lo más importante, comunicación. Afortunadamente, para ambas partes, la mayor parte del trabajo ya está hecho.

“Ha sido fantástico aparte de no poder jugar en los partidos”, dijo el entrenador de los Grizzlies, Taylor Jenkins, la semana pasada. “Ha aprovechado cada oportunidad para estar con sus compañeros de equipo. Realmente se ha apoyado mucho en el equipo: cosas fuera de la cancha, rol de liderazgo que ha asumido. La voz que hace zoom durante los juegos habla con sus compañeros de equipo, se conecta con ellos después del juego y en los viajes en avión.

“En las conversaciones que he tenido con él, quedó impresionado con la estructura implementada para él desde una perspectiva de ritmo de trabajo, asegurándose de que hiciera todo físicamente y sintiera el mayor apoyo posible durante todo este proceso. Muy impresionado con su compromiso con el proceso. En lo que respecta a lo que hace todos los días dentro de estos muros con sus compañeros de equipo y entrenadores, ha sido increíble”.


Habiendo jugado ya más de una cuarta parte de la temporada, tanto Morant como los Grizzlies entienden que habrá un período de ajuste natural, no sólo cuando Morant se reaclimate a sus compañeros de equipo sino también cuando ellos se adapten a él. Algunos juegos serán más fáciles que otros desde la perspectiva de la química.

Sin Morant, ha sido una batalla cuesta arriba toda la temporada, con algunos momentos de frustración que se filtraron para un equipo de Memphis que esperaba estar en la mezcla anualmente. Ha habido momentos en los extremos opuestos del espectro: Jenkins se enfureció con los árbitros después de una vergonzosa derrota en casa ante el Utah Jazz y una actuación sin vida como visitante contra los Minnesota Timberwolves, cabeza de serie número uno, lo que provocó un Smart lleno de blasfemias. intervención.

Las lesiones también han sido frecuentes. El pívot titular Steven Adams estará fuera durante un año después de someterse a una cirugía en una molesta rodilla derecha. Brandon Clarke todavía no puede ponerse el traje y se está recuperando de una lesión en el tendón de Aquiles que sufrió hace nueve meses. Incluso Tillman, el suplente de Adams, perdió tiempo, lo que llevó a los Grizzlies a contratar al agente libre Biyombo. Agregue eso al tiempo perdido por el colectivo del francotirador Luke Kennard, Smart y el armador veterano Derrick Rose y está claro por qué este equipo ha tenido dificultades para mantenerse a flote. A menudo se dice que las fases en la NBA no duran para siempre, pero ha sido una caída repentina y marcada para un equipo de los Grizzlies que no sólo había aprendido a jugar sin Morant en temporadas pasadas, sino que estaba logrando victorias.

Pero incluso con el caos que ha acompañado a los primeros 25 partidos de la temporada de Memphis, Morant ha podido mantener una visión cercana de la acción, dentro de los parámetros de la liga. Sin el beneficio de la acción del juego en vivo para reflexionar, el estudio cinematográfico se ha convertido cada vez más en un foco para Morant como la siguiente mejor alternativa a estar en la cancha.

“Para mí prácticamente ha sido un estudio cinematográfico”, dijo Morant la semana pasada. “Obviamente, he estado con la mayoría de los jugadores por un tiempo y, obviamente, tenemos algunas piezas nuevas, así que como yo soy el armador, tengo que aprender y descubrir dónde quieren estar”. en el piso.”

Las conversaciones y el trabajo pueden tener lugar en cualquier lugar, desde la pista de práctica hasta mientras vuela a 30.000 pies en el avión del equipo. Y muchas de esas sesiones no sólo tienen lugar entre Morant y Jenkins. Bane, su compatriota en la defensa, también pasa mucho tiempo con Morant.

Bane, un guardia de cuarto año de TCU que firmó una extensión máxima de $207 millones durante el verano, tuvo que soportar la peor parte de la titubeante ofensiva de los Grizzlies mientras Morant estaba fuera y fue lanzado al fondo de juego la mayoría de las noches. Tiene un promedio de asistencias, el más alto de su carrera (5,2), pero también está entregando asistencias a un ritmo más alto de su carrera (3,0 por partido).

“Muchos de los errores que estoy cometiendo, él ha estado en los mismos zapatos”, dijo Bane. “Así que podemos relacionarnos y él me ayudará a ralentizar el juego y me dirá qué van a hacer y dónde deberías mirar. Una vez que entro en los juegos, es natural. No pensar mucho, sólo jugar”.

Existe un vínculo especial entre Morant y Bane que va más allá de compartir la pista. En el camino, sus casilleros están uno al lado del otro. En el aire, su espíritu competitivo no hace más que aumentar, ya sea discutiendo planes o incluso jugando a las cartas.

Sin duda es competitivo”, dijo Bane. “Él me ha dado algo de dinero ahora mismo. Estoy enojado por eso”.

Pero Morant también comprende mucho de lo que Bane ha tenido que experimentar esta temporada, al tener la tarea de llevar un esquema ofensivo sobre sus hombros y tener defensas preparadas para frenarlo. Esa conexión termina en conversación.

“Obviamente he aprendido mucho de él”, dijo Bane sobre Morant. “Ha estado muy involucrado con el equipo, ya sea en prácticas o juegos, dando su opinión en todo lo que pueda ayudar. Ha sido bueno poder aprender de él, analizar la película. Definitivamente ha sido una experiencia positiva”.


Los compañeros de Ja Morant celebran su regreso a Nueva Orleans. (Chris Graythen/Getty Images)

El martes por la noche, Tee Morant quería pasar desapercibido lo más posible. Quería estar cerca de su hijo el día de su emotivo regreso, pero no quería ser el centro de atención. No quería decir ni hacer demasiado. Había visto los efectos negativos que conlleva en el pasado.

Pero con cada giro que trajo el juego, viendo a su hijo Ja dar todo lo que tenía para arrastrar a los Grizzlies hasta la línea de meta contra los Pelicans, era imposible no dejarse llevar por la emoción. Cuando Ja tenía un gran momento o un final difícil en el aro, Tee era el primero en levantarse y animar a su hijo. Cuando el juego requirió momentos serios, Tee hizo lo mismo. Fue una montaña rusa de emociones que terminó con Ja enviando a los Pelicans a empacar con una bandeja al sonar la chicharra, un final que solo pudo haber sido escrito por el destino.

“Hay muchas emociones en toda la familia”, dijo Tee Morant. El Atlético. “Estábamos todos emocionados. Tenerlo de vuelta en la cancha, poder no solo apoyarlo a él sino también a este equipo fue un gran momento”.

Después del juego con los miembros de los Grizzlies en una euforia similar a la de los playoffs, Tee y Ja se dieron un largo abrazo. Quizás no haya mejor persona para entender por lo que ha estado pasando Ja que su padre, quien repetidamente ha asumido una buena parte de la culpa por las acciones de su hijo durante los últimos ocho meses.

“Mierda, todo”, dijo Tee cuando se le preguntó sobre el significado del momento. “Todo. Toda la dedicación. Toda la dedicación que le ponemos a todo. Ese chico no le ha hecho nada a nadie. Me siento mal como padre porque quiero asumir toda la (culpa) por cualquier cosa que él haga mal: dármela a mí. Pero no le hagas así si no comete un delito. Cada uno escribe lo que escribe, pero ahora, cuando lo vean, la prueba está en el pudín”.

Un juego por sí solo no cuenta una historia, pero Morant le mostró a Memphis todo lo que les había faltado en su ausencia. Sus intrépidos ataques al aro presionaron a una larga defensa de Nueva Orleans que se vio obligada a adaptarse durante todo el juego pero que se resquebrajó en el peor momento posible. Los Grizzlies anotaron la friolera de 62 puntos en la pintura, casi 20 puntos más que su promedio de la temporada, y Morant estaba en su epicentro, dirigiendo el barco.

Por primera vez en mucho tiempo, Bane y Jaren Jackson Jr. pudieron quitarse sus disfraces de Batman y revelarse como Robins. Ambos han mejorado recientemente sus juegos por necesidad, lo que sin duda será útil en el futuro.

“Simplemente nos alimentamos unos de otros”, dijo Bane. “Es uno de los mejores jugadores de la liga y vamos a confiar en él para crear mucho y hacer mucho por nosotros. Cuando él haga eso, yo seré el beneficiario de algo de eso, haciéndonos la vida más fácil a los demás.r.”

Trabajamos mucho en nuestro juego en el verano para poder agregar diferentes cosas ofensivas”, agregó Jackson. “Hemos estado jugando juntos durante mucho tiempo, así que ayuda”.

Los actos heroicos de Morant fueron suficientes para conseguir la victoria por 115-113, pero todavía queda mucho trabajo por hacer. Memphis tiene un calendario difícil para terminar el año calendario, ya que tiene que regresar a Nueva Orleans y también ver a jugadores como los Nuggets, Clippers y Kings. El nuevo año traerá sus desafíos. Los Grizzlies también tendrán que monitorear el estado físico y la energía de Morant, asegurándose de no agotarlo demasiado pronto. Todavía queda la cuestión de solidificar la rotación de Jenkins una vez que todos estén sanos y mejorar la ofensiva número 27 de Memphis.

Pero éstas son tareas para las que Ja está preparado. Ha pasado los últimos ocho meses preparándose para estos momentos. Su accionar le obligó a dar un paso fuera del juego. Pero dijo que buscó ayuda, aprendió sobre sí mismo a través de la terapia, se acercó a Dios y pasó tiempo con su familia y sus seres queridos. Los Grizzlies no están en caída libre, pero necesitan toda la ayuda que puedan conseguir. Si alguien está hecho para soportar la presión, ese es Ja Morant. Ahora es el momento de ponerse manos a la obra. El camino duro y duro. Al estilo de Menfis.

“Hombre, amo cada minuto que paso con mi hijo”, dijo Tee. “¿Pero verlo pasar por esto cuando no necesitaba pasar por eso? No cometió ningún delito. Pero al mismo tiempo, todo se trata de que este niño demuestre quién es como hombre y como jugador. Tren para ir.


(Foto superior de Morant: Chris Graythen / Getty Images)