En Floride, des habitants évacués avant le passage de l’ouragan Idalia

Si on vous dit d’évacuer, « vous devez le faire immédiatement » : le gouverneur de la Floride, Ron DeSantis, a donné le ton, mardi 29 août, avant l’arrivée de l’ouragan Idalia sur cet Etat du sud des Etats-Unis. Les autorités ont ordonné à des habitants de la côte ouest d’évacuer alors qu’Idalia pourrait devenir « extrêmement dangereux » avant de toucher terre mercredi, selon les autorités américaines. Le président américain, Joe Biden, a approuvé lundi une déclaration d’état d’urgence et débloqué une aide fédérale.

« Idalia est maintenant un ouragan de catégorie 2 », sur l’échelle Saffir-Simpson qui en comprend 5 au total, mais pourrait passer en catégorie 4 en touchant terre, a annoncé le Centre national des ouragans (NHC). Des phénomènes de submersion côtière « potentiellement mortels », de fortes pluies et des vents violents sont attendus, a-t-il averti. La tempête a aussi affecté à partir de lundi soir une partie de Cuba.

De tempête tropicale, Idalia est devenue ouragan dans la nuit de lundi à mardi. Le Centre national des ouragans a dit s’attendre à ce qu’elle « s’intensifie rapidement pour devenir un ouragan majeur extrêmement dangereux avant de toucher terre mercredi ». Un « ouragan majeur » est une classification réservée à ceux qui dépassent la catégorie 3. Ils sont susceptibles de provoquer des destructions « dévastatrices » et « catastrophiques », selon le NHC. « Cela va être un ouragan majeur », a prévenu aussi Ron DeSantis, lors d’une conférence de presse.

Etat d’urgence en Caroline du Sud et en Géorgie

Exhortant également les habitants à se plier aux consignes, la patronne de l’agence fédérale chargée de la réponse aux catastrophes naturelles (FEMA), Deanne Criswell, a insisté : « Très peu de personnes peuvent survivre au fait de se retrouver sur le chemin d’une submersion côtière majeure, et cette tempête sera meurtrière si nous ne nous mettons pas hors de danger et ne la prenons pas au sérieux », a-t-elle affirmé.

Vingt-deux comtés sont concernés par des demandes d’évacuation. Deux des principaux aéroports de la région ont cessé leurs opérations commerciales et la base de l’Air Force de MacDill dans la baie de Tampa a envoyé certains de ses appareils vers d’autres bases. Côté golfe du Mexique (à l’ouest), la plupart des écoles seront fermées au moins mercredi et même jusqu’à vendredi pour l’université d’Etat de Tallahassee.

A Steinhatchee, petite ville d’un millier d’habitants du nord-ouest de la Floride, des dizaines de personnes se préparaient à évacuer. Robert Bryant rassemblait des affaires avant de partir avec ses parents, leurs deux chats et leur chien vers la maison de sa grand-mère à Melrose dans les terres, à 150 km à l’est. « Nous sommes sur l’eau, donc nous serons les plus affectés », a expliqué à l’Agence France-Presse le jeune homme de 18 ans, dont la maison sur pilotis se situe à l’embouchure de la rivière Steinhatchee qui se jette dans le golfe du Mexique.

Au moment de la publication du dernier bulletin du NHC, Idalia se trouvait à 310 kilomètres au sud-ouest de Tampa (Floride) avec des vents soutenus allant jusqu’à 155 km/h. Par précaution, les Etats de Caroline du Sud et Géorgie ont, eux aussi, déclaré l’état d’urgence, au cas où l’ouragan frapperait leurs terres, plus au nord.

A Cuba, 200 000 foyers privés d’électricité

Inondations après le passage de la tempête tropicale Idalia à Batabano, dans la province de Mayabeque, à Cuba, le 29 août 2023.

Sur la pointe ouest de Cuba, les fortes pluies causées par le passage d’Idalia, alors encore tempête tropicale, ont provoqué des inondations dans plusieurs localités et privé d’électricité plus de 200 000 usagers, dont 90 000 à La Havane, ont annoncé les autorités. « Nous devons maintenant travailler d’urgence » pour rétablir l’électricité et les communications et « récolter pour distribuer autant de nourriture que possible », a déclaré le président Miguel Diaz-Canel.

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Les pluies, accompagnées de rafales de vent dépassant les 110 km/h, ont frappé la zone de production de tabac de la province de Pinar del Rio, notamment celle de Vueltabajo où est récolté le meilleur tabac de l’île. Dans cette province, quelque 60 000 habitations pourraient avoir été endommagées. Selon les médias, en prévision de la tempête, environ 8 000 personnes avaient quitté leur domicile pour se réfugier dans des centres d’hébergement ou chez des proches.

Idalia doit progresser dans le Golfe du Mexique, où sévit actuellement « une vague de chaleur marine », un facteur de renforcement des ouragans, selon les chercheurs.

La FEMA se prépare déjà aux conséquences de la tempête, notamment en prédéployant une partie de son personnel, selon la Maison Blanche. « J’ai parlé au gouverneur la nuit dernière, nous sommes en train de fournir tout ce dont il pourrait avoir besoin. Nous sommes en contact constant », a dit mardi Joe Biden à propos de Ron DeSantis, comme lui candidat à la présidence en 2024.

Fin septembre 2022, la Floride avait été frappée par le puissant ouragan Ian, qui avait fait près de 150 morts et provoqué d’importants dégâts sur son passage dans le sud-ouest de cet Etat.

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Le Monde avec AFP